Lo llaman “pavimentar, canalizar y bombear”: la mentalidad que ha dominado el desarrollo urbano desde hace más de un siglo. Junto con la explosión del automóvil a principios del siglo 20 vino pavimentado superficies.

El agua de lluvia, en lugar de ser aspirada por las plantas, evaporarse o filtrarse por el suelo hasta los ríos y lagos, se vio obligada de repente a deslizarse por los pavimentos y caminos hacia los desagües, tuberías y alcantarillas.

Sus capacidades máximas se basan en escenarios como tormentas de 10 años. Y una vez que se obstruyen, el agua – con ningún otro lugar para ir – simplemente sube el nivel. La realidad del cambio climático y las lluvias más frecuentes e intensas ha puesto de manifiesto la hubris de este enfoque. Como muestran las recientes inundaciones de Bangladesh a Texas, no es sólo la magnitud sin precedentes de las tormentas que pueden causar desastre: es la urbanización.

El Servicio Meteorológico Nacional de Estados Unidos dijo que la “amplitud e intensidad” de las lluvias que llegaron con el huracán Harvey a finales de agosto fue “catastrófica” y “más allá de lo experimentado antes”, como ocurrió en áreas donde gran parte de la tierra está pavimentada. Una encuesta reciente de las autoridades mundiales de la ciudad llevada a cabo por el medio ambiente sin fines de lucro CDP encontró 103 ciudades estaban en grave riesgo de inundaciones. Con el cambio climático una realidad y una amenaza, muchos arquitectos y urbanistas están impulsando iniciativas creativas para ciudades que tratan las aguas pluviales como un recurso, en lugar de un peligro.

The two-mile Pilsen Sustainable Street, commissioned by the Chicago Department of Transportation to improve the urban ecosystem

Una ciudad que ya se prepara para un clima futuro – o presente – es Chicago, partes de las cuales vieron casi 20 cm de lluvia en cuatro días en julio. Se prevé que habrá un 40% más de precipitación invernal para fines de este siglo. La ciudad ha invertido importantes inversiones en reimaginar el manejo de aguas pluviales durante la última década, incluyendo la construcción de más de 100 pavimentos permeables que permiten que las aguas pluviales se filtren y drenen en el suelo construido desde 2006. El más avanzado es el “streetscape sostenible” de dos millas a través de Cermak Rd y Blue Island Ave en Pilsen, en el Lower West Side de Chicago.

Una vez que una franja de asfalto se desmoronaba, hoy es “la calle más verde de América”: un escaparate de 15 millones de dólares por tecnologías ecológicas de vanguardia como el cemento fotocatalítico para reducir el smog y las cuencas poco profundas conocidas como bioswales, drenaje amigable, filtración y absorción de agua contaminada. En la calle Pilsen Sustainable, el agua de lluvia viaja a través de la acera hasta la roca porosa, donde es descontaminada por microbios. A continuación, va a la alimentación de las plantas circundantes, o se filtra a través de la arena en el suelo para hacer su camino de regreso al lago Michigan.

The bioswale, an environmentally-friendly form of drainage through landscape, at the Pilsen Sustainable Street on Cermak Rd. De esta manera, el 80% de las lluvias se desvía del sistema de alcantarillado, y la carretera ya no inunda, dice Jay Womack, un arquitecto de paisaje senior en Huff & Huff, que fue encargado de diseñar la calle. “Tratamos de crear porosidad y permeabilidad para que el agua pueda moverse de la forma en que se mueve en el ciclo hidrológico”, dice Womack. “Es muy simple, pero es muy difícil de entender, porque no hemos diseñado eso en un siglo”.

Las lecciones de Chicago se están aplicando en China, donde el gobierno ha encargado la construcción de 16 “ciudades de esponja” para pilotar soluciones para la escasez de agua dulce y las inundaciones sufridas en muchas ciudades como resultado de la rápida urbanización. La empresa de arquitectura de Chicago UrbanLab fue encargada de diseñar el plan maestro para el archipiélago de Yangming en la provincia de Hunan: un nuevo centro dentro de la ciudad más grande de Changde, concebido como un “nuevo modelo para el futuro”.

An eco-boulevard of Yangming Archipelago, shown in wet and dry conditions

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